Malte Zeeck – fondatorul InterNations, „biblia” expaților

La 39 de ani, germanul Malte Zeeck este un veritabil globetrotter. Sunt puține colțuri ale lumii în care să nu fi călcat. Experiența de expat, cu avantajele și dezavantajele sale, s-a transformat pentru el într-un business de succes, care „atinge” 390 de orașe de pe aproape toate continentele. InterNations, rețeaua de socializare fondată de Malte împreună cu Philipp von Plato, un fost coleg de facultate, are acum peste două milioane de membri.

Malte Zeeck s-a născut în Kiel, în nordul Germaniei, dar a crescut în Bonn. La 16 ani, a avut parte de prima călătorie „importantă” – în SUA, într-un schimb de experiență între licee. A studiat în Elveția, unde a obținut licența în Business Administration, Italia și Brazilia. Serviciul militar l-a purtat în Italia și Olanda, iar slujba de însoțitor de zbor la Lufthansa l-a ajutat să exploreze cam toată lumea. A studiat un an la Deutsche Film- und Fernsehakademie, în Berlin, iar aventura sa a continuat în mass-media. În CV-ul său apar nume precum Spiegel TV, N24, n-tv, ARD și CNN. Acum locuiește în München, acolo unde InterNations își are sediul central.

angajatorulmeu.ro: Ce v-a inspirat să creați InterNations? Cum v-a venit această idee și cum au fost începuturile?

MALTE ZEECK: L-am cunoscut pe Philipp von Plato în Elveția, la Universitatea din St. Gallen, în 1997. După ce ne-am dat licența în Business Administration, și-a văzut fiecare de carieră: eu am lucrat ca reporter în Europa, India și Brazilia, în timp ce Philipp a devenit consultant pentru companii din categoria „blue chip” – adică acelea considerate cele mai solide, mai eficiente și mai stabile de pe piață -, în Germania, Marea Britanie și Croația. Când ne-am reîntâlnit în Germania, în 2007, ne-am dat seama că, în ciuda anilor care au trecut și a faptului că am ales drumuri diferite, aveam în comun un lucru foarte important: amândoi aveam în „palmares” experiența de expat.

Viața în străinătate este foarte plăcută, dar și foarte stresantă, în același timp. De fiecare dată când ajungi la o nouă destinație, trebuie să explorezi un oraș nou, să cauți noi contacte de afaceri, să-ți faci prieteni noi. Practic, începi de la zero, mai mult sau mai puțin, de fiecare dată. De aceea, am căzut de acord că ar avea succes o platformă pentru oamenii care trăiesc și muncesc în străinătate.

Ne-am întâlnit cu un prieten comun, Christian Leifeld, în Köln, ca să dezbatem această idee. Am conturat viziunea noastră și am făcut un prim draft al website-ului InterNations, pe lângă un plan de afaceri detaliat. În mai 2007, InterNations a prins viață, iar site-ul a fost online în septembrie. În ultimii opt ani, InterNations a crescut de la o rețea de nișă, fondată de câțiva prieteni care trăiau în țări diferite, în comunitatea numărul 1 din lume, pentru expați și „minți globale”.

 390 este numărul orașelor din rețeaua InterNations

Cum au fost primele zile de după lansarea site-ului? Cum ați trecut peste momentele mai grele, care – bănuiesc – n-au lipsit?

Una dintre primele provocări a fost aceea de a convinge oamenii să intre în comunitatea noastră. Am petrecut mult timp încercând să ne contactăm cunoscuții și să construim o structură de bază, internațională, cu ajutorul membrilor grupului nostru. Am luat legătura și cu ambasade și companii sau organizații internaționale. Pe urmă, vorba a început să se împrăștie și tot mai mulți oameni care trăiau în străinătate au început să-și invite, la rândul lor, prietenii și cunoscuții.

Firește, s-a întâmplat să trecem și prin momente mai grele, pentru că n-a fost tocmai ușor să creezi o rețea globală din nimic. Din fericire, am avut întotdeauna alături oameni care m-au sprijinit. Am învățat să apreciez pasiunea și entuziasmul oamenilor din echipa noastră. Ținta noastră este să ca InterNations să devină prima alegere a expaților din întreaga lume. O astfel de țintă nu mai pare așa imposibil de atins dacă te bazezi pe o echipă care pune suflet în tot ce face.

„Există multe rețele de socializare <gratuite>, însă membrii acestora plătesc în alte feluri”

 Câți membri aveți în momentul acesta?

Avem două milioane de membri. Există Comunități InterNations în 390 de orașe, din 166 de țări, din toată lumea. Comunitățile care se bucură de cel mai mare succes sunt cele din Londra, Dubai, München, Singapore și Paris.

Există o mulțime de rețele de socializare, iar cele mai multe dintre ele pot fi folosite gratuit. În schimb, oamenii care vor să folosească versiunea integrală a rețelei InterNations trebuie să plătească un abonament. Pe o piață atât de competitivă, nu credeți că este un pariu riscant?

Sigur, orice decizie de business implică un anumit risc. Totuși, în cazul acesta, cred că merită să ni-l asumăm. Într-adevăr, există multe rețele de socializare „gratuite”, însă membrii acestora plătesc în alte feluri. Cele mai multe site-uri de acest gen cîștigă bani din publicitatea intruzivă sau folosind datele membrilor. Noi nu facem așa ceva și, până acum, ne felicităm că am ales calea aceasta. La noi există și varianta Basic Membership, care nu costă nimic și care permite membrilor noi să exploreze comunitatea noastră și să vadă ce avem de oferit. Iar asta nu-i puțin – până la urmă, nu suntem doar o rețea de socializare, ai cărei membri Premium beneficiază de o mulțime de facilități. Suntem o comunitate adevărată și în viața reală.

În fiecare lună, sunt organizate în jur de 4.000 de evenimente oficiale și alte activități, în toată lumea. Uite, să luăm München, de exemplu: am avut deja două evenimente de anvergură în martie, iar săptămâna aceasta urmează Caribbean Dine & Dance Party. În plus, în fiecare lună, organizăm o petrecere pentru membrii noștri care au venit de curând în oraș sau care sunt noi în comunitatea noastră. De fapt, sunt organizate mai mult de 200 de activități în oraș, lună de lună. Există ceva interesant pentru fiecare: lecții gratuite de tango, o întâlnire a oamenilor pasionați de scris, o cină tematică, o degustare de vin, un meci de fotbal ori o sesiune de escaladă indoor. Și multe, multe altele. La cele mai multe evenimente, membrii plătitori (Albatros) pot să participe gratuit sau beneficiază de reduceri substanțiale. Cred că-i o afacere bună și pentru ei. Cred că toate aceste oportunități incredibile de a socializa și de a lega prietenii cu oameni din alte țări vorbesc de la sine despre ce facem noi, nu?

262 de membri are Munich Romanian Culture Group, de pe site-ul InterNations

Puneți oamenii în legătură unii cu ceilalți. Asta vă face un om puternic. Cum folosiți această putere?

Cum spunea un erou de desene animate: „Odată cu puterea, vine și o responsabilitate foarte mare”. Exact din acest motiv, în 2012, am creat programul de voluntariat InterNations. Până acum, avem diferite programe de voluntariat, cu aproape 17.000 de membri în 32 de orașe. Ei ajută constant ONG-urile cu care colaborează, fiindcă suntem interesați să construim relații stabile și sustenabile, pe termen lung, cu aceste organizații.

Astfel, membrii noștri au ocazia să ajute persoane defavorizate, din cadrul comunității lor. Nu doar că sunt alături de ei prin simpla prezență, dar se implică și în strângerea de fonduri și în donații. Că tot vorbeam de München, voluntarii de aici ajută refugiații dintr-un adăpost aflat în oraș. La Viena, le oferă o cină oamenilor fără adăpost, săptămânal. La São Paolo, organizează tot felul de activități distractive pentru copiii din cartierele sărace. Faptul că reușim să punem oamenii în legătură, pentru a-i ajuta pe alții, este o latură a comunității InterNations de care sunt foarte mândru.

Deocamdată, sunteți prezenți în 390 de orașe. Aveți planuri de extindere, în viitorul apropiat?

InterNations se extinde permanent. Așa cum spuneam, am trecut de borna „două milioane” la începutul acestui an și sper să ne păstrăm poziția de lider între rețelele globale adresate oamenilor care trăiesc și muncesc în străinătate. Dincolo de atragerea de noi membri și de creșterea notorietății brand-ului, unul dintre principalele proiecte la care lucrăm este o aplicație pentru mobil. Desigur, creștere continuă poate însemna și un număr mai mare de comunități. N-am fost prezenți în 390 de orașe de la început. În 2007, erau mai puțin de 300 de comunități InterNations în lume. An de an, am adăugat altele.

298 membri are Bucharest DinnerNations Group, cel mai popular grup InterNations din România  

Care sunt principalele obstacole atunci când conduci o companie globală, care se dezvoltă?

Cred că provocarea cea mai mare, atunci când conduci o companie, este să înveți cum să ții tot timpul hățurile în mână, iar apoi să înveți să le slăbești. Când înființezi firma, ești responsabil pentru tot. Nu exisă o cultură „corporatistă” predefinită sau un ritm de lucru prestabilit. Trebuie să le creezi tu și să fii pregătit, în orice moment, să înfrunți provocări care nici măcar nu ți-au trecut prin cap.

Din fericire, InterNations a trecut foarte bine prin turbulențele inerente oricărui debut. Dar asta înseamnă și că ai acum o companie care merge de la sine și că trebuie să ai încredere în echipa ta. Într-o prima fază, antreprenoriatul este un proces „hands-on”. Cu cât ai succes mai mare, iar compania ta se dezvoltă, cu atât mai mult trebuie să devii un lider „hands-off”. Nu mai poți să faci totul de capul tău, deși trebuie să știi tot timpul ce se întâmplă în companie. Pur și simplu, trebuie să găsești oamenii potriviți, capabili să-ți preia o mare parte dintre responsabilități.

„Nu ne plac candidații aroganți. Preferăm oamenii care ascultă întrebările și răspund direct, fără ocolișuri”.

Câți oameni lucrează acum la InterNations?

Atunci când ne-am lansat, în 2007, eram opt angajați și aveam 4.000 de membri înregistrați. Acum avem două milioane de membri, iar în echipa noastră sunt 100 de persoane.

Care sunt principalele calități pe care le căutați la o persoană care dorește să lucreze la InterNations?

Nu există candidatul perfect, dar sunt câteva calități-cheie pe care le căutăm la orice om: integritate, onestitate, abilități de comunicare, capacitatea de a se auto-motiva. Căutăm oameni dispuși să preia responsabilități, oameni de ajutor, nu în ultimul rând, oameni deschiși, cu viziune, capabili să aibă perspective diferite asupra unui subiect. Sunt doar câteva calități.

4.000 de evenimente sunt organizate de comunitatea InterNations, în fiecare lună

Vă implicați în vreun fel în procesul de recrutare? Dacă răspunsul este da, când știți că ați întâlnit candidatul potrivit?

În primul rând, ne interesează dacă pregătirea și calificările candidatului se potrivesc cu cele solicitate pentru poziția pe care și-o dorește. Cum vrem să avem o abordare practică, o parte din procesul de recrutare presupune să-i cerem candidatului să rezolve o anumită situație. Asta ne oferă o imagine asupra felului în care lucrează și în care își structurează munca. Ca să fim siguri că acel candidat se va potrivi cu cultura noastră organizațională, vrem să vedem ce fel de mediu de lucru caută omul respectiv și să aflăm dacă așteptările sale se potrivesc cu ceea ce îi putem oferi noi. În acest scop, am dezvoltat un set de principii de bază, care ne ajută să identificăm principalele trăsături pe care le căutăm și să punem întrebările potrivite.

Care ar fi o greșeală „fatală” pentru ei, în timpul procesului de recrutare?

Probabil că una dintre cele mai mari greșeli ar fi să ascundă informații și probleme pe care le-au avut la fostele locuri de muncă. Nu apreciem candidații care se plâng în legătură cu foștii colegi sau foștii lor șefi și vorbesc despre ei fără respect, pe cei care sunt aroganți și prea plini de sine, în timpul interviului. Preferăm oamenii care ascultă întrebările și răspund direct, fără ocolișuri.

Ne mândrim cu spiritul de echipă din cadrul companiei și încurajăm cu toată convingerea activitățile comune. Organizăm, în mod regulat, evenimente care să ducă la consolidarea relațiilor din cadrul echipei noastre. Apreciem comunicarea deschisă și încurajăm orice angajat să-și spună părerile și să ofere feedback într-un mod foarte direct. Le punem la dispoziție un mediu de lucru plăcut, îi sprijinim, le încurajăm inițiativele și le oferim oportunități de dezvoltare și training, care să-i ajute în munca lor.

„Visez la o lume în care oamenii privilegiați îi ajută pe cei care au nevoie”.

Care este experiența cea mai frumoasă pe care ați trăit-o alături de InterNations? Dar cea mai neplăcută?

Ce-mi place mie cel mai mult este că aducem laolaltă oameni cu origini și pregătiri diferite, de naționalități diferite, și că InterNations are un impact asupra vieții lor. Sunt oameni care și-au cunoscut prietenii cei mai buni sau și-au găsit jumătatea prin InterNations. Asta mă impresionează mai mult decât numărul de membri pe care îi avem sau câți oameni participă la evenimente. Este partea care mă inspiră cel mai mult.

Particip des la evenimente oficiale în cadrul comunităților InterNations, în toată lumea – de fapt, tocmai m-am întors din Qatar și Bahrain – și am grijă să ascult ce au de spus membrii noștri despre experiența lor legată de InterNations. Când îmi spun cum le-a schimbat InterNations viața, acesta este cel mai bun lucru care mi se poate întâmpla. Așa cum spuneam, și programele de voluntariat îmi sunt foarte dragi. Visez la o lume în care oamenii privilegiați îi ajută pe cei care au nevoie.

Cât despre partea mai puțin plăcută – prins cu munca și cu responsabilitățile de la biroul din München, nu reușesc să cunosc atâția membri cât mi-aș dori.

2,1 milioane de membri are InterNations în lume

Conduceți și alte afaceri, în afară de InterNations? Știați de la început că va fi un business sau a devenit pe măsură ce v-ați dezvoltat?

Nu, nu am alte afaceri. InterNations este, clar, o muncă full-time. Da, InterNations a fost gândit din start ca un business. Când am văzut, împreună cu Philipp, potențialul unei rețele globale pentru expați, am hotărât și să dăm o șansă antreprenoriatului. Conceperea unui business plan, găsirea capitalului de pornire și toate celelalte au făcut parte din planul nostru inițial.

În viața „anterioară”, ați fost ziarist. Vă lipsește meseria aceasta?

Nu, nu prea. Din fericire, munca mea de co-CEO la InterNations implică și câteva dintre aspectele care mi-au plăcut pe vremea când eram ziarist: călătoresc spre tot felul de destinații și aflu o mulțime de povești despre oameni. După cum spuneam, nu reușesc să fac asta atât de des cât mi-aș dori, dar este, cu siguranță, o „răsplată” în plus.

S-ar putea să-ţi placă

By 

Email Newsletter